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科学家小行星-调查贝努小行星的OSIRIS-Rex探测器-楚雄新闻

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跟蹤貝努小行星「偷拍」了一年,美國國家航空航天局(NASA)探測器終於確定了採樣地點。

12月12日,NASA宣布了一個代號為「夜鶯」的地點,如果一切順利,OSIRIS-Rex將噴射一股氮氣吹開表面灰塵,伸出機械臂採集樣本。

最終選定的「夜鶯」位於小行星北半球的一個隕石坑裡。該隕石坑直徑140米,圖像顯示地勢相對平滑,涼爽黑暗,有利於保存表面物質。這個隕石坑疑似比較年輕,表土新近才暴露出來,更可能採集到原始樣本。

採樣任務計劃在2020年8月進行。隨後,OSIRIS-Rex會帶着戰利品返航,在2023年回到地球。

肩負NASA首個小行星採樣返回任務,OSIRIS-Rex在2016年9月發射升空,經歷近兩年的長途跋涉才接近貝努,此後圍繞着這顆小行星觀察,伺機接觸採樣。

太陽系化石自1999年首次被發現后,貝努(Bennu)就被天文學家們嚴密監控。它直徑500米,每1.2地球年繞太陽一圈,每6年接近地球一次。美國航天局計算過,在2175年至2199年之間,貝努撞擊地球的可能性為2700分之一。

原標題: 跟蹤可能撞地球的小行星轉了1年,NASA探測器決定下手了

危險的小行星對OSIRIS-Rex來說,貝努很危險。一開始,科學家期待它找到一塊開闊的沙地,因為超過2厘米的石頭就可能造成障礙。結果OSIRIS-Rex飛到貝努后才發現,小行星的表面布滿了大塊巨石,簡直無從下手。

無奈之下,工程師們不斷增強探測器的自主導航能力,縮小目標範圍。為此,OSIRIS-Rex在過去這段時間不斷下潛近距離拍攝,傳回圖像給科學家們分析。

採樣地點「夜鶯」除了「夜鶯」之外,NASA還在貝努赤道附近一個更小的隕石坑中圈定了備選地點「魚鷹」。無論如何,NASA工程師們希望探測器能及時發現危險情況,全身而退。

2018年年底,NASA公布探測器在貝努上發現了水的蹤跡,水分被鎖在小行星的粘土中。這暗示着貝努曾經的母體——一顆更大的小行星——有過液態水存在。

調查貝努小行星的OSIRIS-Rex探測器

不過,這不是NASA在近50萬顆小行星中選中貝努研究的唯一原因。它是人類已知最古老的小行星之一,是太陽系形成之初的殘留,堪稱太陽系的化石。從貝努上採取塵土樣本,科學家們能對太陽系的原始成分有更多了解。

雖然隕石坑本身有140米寬,但對於探測器來說,安全範圍只有區區16米,這對瞄準精度的要求很高。此外,隕石坑的東側邊緣上有一塊巨石,可能會造成威脅。

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